Plutón

 

Plutón fue etiquetado como noveno planeta por la Unión Astronómica Internacional en 1930 y recibe su nombre del dios romano del mundo subterráneo. Fue el primer y único planeta descubierto por un norteamericano, Clyde W. Tombaugh.

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Plutón ¿Planeta o planeta enano?

Plutón fue descubierto a raíz de una búsqueda telescópica iniciada en 1905 por el astrónomo estadounidense Percival Lowell, quien supuso la existencia de un planeta situado más allá de Neptuno como el causante de ligeras perturbaciones en los movimientos de Urano.

Debido a que Plutón tiene una masa y un tamaño muy pequeños comparados con el resto de los planetas exteriores, y que su órbita intersecta a la de Neptuno, alguna vez se pensó que había sido satélite de éste y que se había escapado al chocar con otro satélite gigante (Tritón) de Neptuno. Sin embargo, cuando se descubrió Caronte, la enorme luna de Plutón, la teoría de que Plutón fue alguna vez una luna resulta difícil de sostener.

Plutón es el planeta más pequeño del sistema solar y el más lejano conocido hasta la fecha.

Su observación nada tiene de especial excepto su simple y distante contemplación puntual de un color blanco amarillento.

Algunos datos relevantes del planeta son:

·                     Distancia media del Sol: 5.900 millones de km.

·                     Período de traslación: 247,7 años

·                     Período de rotación: 6 días, 9 horas

·                     Velocidad orbital: 4,7 km/s.

·                     Diámetro ecuatorial: 3.000 km.

·                     Masa (terrestre=1): 0,0017

·                     Temperatura media: -230º

·                     Satélites: 1 denominado Caronte (de 800 km de diámetro).

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¿Plutón y Caronte vistos desde Neptuno?

Aunque Plutón fue descubierto en 1930, la escasa información de que se disponía sobre él ha impedido comprender sus características.

Hoy en día, Plutón es el único planeta que no ha sido visitado por una nave espacial, aunque se está obteniendo una creciente cantidad de información sobre este peculiar planeta. La singularidad de la órbita de Plutón, su relación rotacional con su satélite, su eje de rotación y las variaciones de luz hacen que el planeta tenga un cierto atractivo.

La situación cambiará pues la Nasa ya envió al espacio la sonda New Horizons, que llegará acerca de Putón en el 2015.  (Ver Sonda New Horizons)

Plutón está generalmente más lejos del Sol que cualquiera de los otros planetas del sistema solar; sin embargo, debido a la excentricidad de su órbita, está más cerca que Neptuno durante 20 de los casi 248 años que dura su órbita.

Plutón atravesó la órbita de Neptuno el 21 de enero de 1979, hizo su aproximación más cercana el 5 de septiembre 1989 y permaneció dentro de la órbita de Neptuno hasta el 14 de marzo de 1999. Esto no volverá a ocurrir hasta septiembre de 2226.

Plutón está muy por encima del plano de la órbita de Neptuno, por lo que no pueden chocar y no llegan a acercarse uno a otro más de 18 UA.

El período de rotación de Plutón es de 6,387 días, igual que el de su satélite Caronte. Plutón y Caronte siempre presentan la misma cara uno a otro durante su viaje a través del espacio.

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Plutón y Caronte (ampliar imagen)

Al contrario que la mayoría de los planetas, pero igual que Urano, Plutón rota con los polos casi en su plano orbital. El eje rotacional de Plutón está inclinado 122 grados.

 Cuando Plutón fue descubierto por primera vez, su relativamente brillante polo sur fue lo primero que se vio desde la Tierra. Plutón parecía apagarse a medida que nuestro punto de vista cambiaba desde la vista polar en 1954 hasta una vista ecuatorial en 1973.

Los diámetros de Plutón y de Caronte se pueden medir también directamente hasta el uno por ciento de error con las imágenes obtenidas por el telescopio espacial Hubble. Estas imágenes tienen una resolución que permite diferenciar claramente a Plutón y Caronte como dos discos separados.

Las mejoras ópticas nos permiten calcular el diámetro de Plutón en unos 2.274 kilómetros y el de Caronte en 1.172 kilómetros. La separación media entre ambos es de 19.640 kilómetros, más o menos ocho veces el diámetro de Plutón.

La masa de Plutón es de unas 6,4 x 10-9 masas solares. Esto es casi 7 (antes 12) veces la masa de Caronte y aproximadamente 0,0021 masas de la Tierra, o la quinta parte de nuestra luna.

La densidad media de Plutón varía entre 1,8 y 2,.1 gramos por centímetro cúbico. Se ha llegado a la conclusión que Plutón es entre un 50% y 75% rocas mezcladas con hielo. La densidad de Caronte varía entre 1,2 y 1,3 g/cm3, lo que indica que contiene pocas rocas. La diferencia de densidad nos dice que Plutón y Caronte se crearon de forma independiente, aunque los datos de Caronte obtenidos a partir de las imágenes del Hubble se están contrastando con los derivados de las observaciones terrestres. El origen de Plutón y Caronte permanece todavía en el reino de la teoría.

La superficie helada de Plutón contiene un 98% de nitrógeno (N2). metano (CH4) y también están presentes trazas de monóxido de carbono (CO). La presencia de metano sólido indica que la temperatura de Plutón es inferior a los 70 grados Kelvin. La temperatura varía enormemente durante el transcurso de su órbita ya que Plutón puede acercarse al Sol hasta las 30 UA y alejarse hasta las 50 UA. Existe una fina atmósfera que se congela y cae sobre la superficie del planeta a medida que este se aleja del Sol.

Plutón ya no es “planeta”

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Esta es la vista más clara hasta ahora del distante planeta Plutón y su luna Caronte, mostrada por el Telescopio espacial Hubble (HST) de la NASA.

El 24 de agosto de 2006 la Unión Astronómica Internacional (UAI) reunida en Praga decidió que el número de planetas de nuestro Sistema Solar debe reducirse de 9 a 8.
Según la resolución adoptada, precedida por dos años de debates y diez días de controvertidas sesiones en la capital checa, resolvió que los planetas y sus cuerpos en nuestro Sistema Solar se definen en tres categorías, de la siguiente manera:

Primera categoría: "Un planeta es un cuerpo celeste que está en órbita alrededor del Sol, que tiene suficiente masa para tener gravedad propia para superar las fuerzas rígidas de un cuerpo de manera que asuma una forma equilibrada hidrostática, es decir, redonda, y que ha despejado las inmediaciones de su órbita".

Segunda categoría: "Un planeta enano es un cuerpo celeste que está en órbita alrededor del Sol, que tiene suficiente masa para tener gravedad propia para superar las fuerzas rígidas de un cuerpo de manera que asuma una forma equilibrada hidrostática, es decir, redonda; que no ha despejado las inmediaciones de su órbita y que no es un satélite."

Tercera categoría: "Todos los demás objetos que orbitan alrededor del Sol son considerados colectivamente como 'cuerpos pequeños del Sistema Solar'".

El gran perjudicado de este nuevo orden cósmico es, nuevamente, el polémico Plutón, cuyo pequeño tamaño ha llevado a los miembros de la IAU a excluirlo definitivamente de su nueva definición de planeta,  poniéndolo dentro de la segunda categoría: un planeta enano.

Fuente Internet:

http://www.solarviews.com/span/pluto.htm